Superman souhaite un joyeux anniversaire à George Abbey

Le vendredi 21 août 1981 George Abbey (né en 1932) alors directeur du Flight Crew Operations Directorate (FCOD) au Centre Spatial Johnson, fête son 49e anniversaire, il est dans son bureau qui se trouve au 8e niveau du Bâtiment 1 qui en compte 9 (rez-de-chaussée + huit étages), lorsqu’il aperçoit à travers la fenêtre, Superman, tambourinant sur la vitre pour attirer son attention, et chantant « Joyeux anniversaire… ». A la fin de la chanson, mission accomplie, Superman regagne le sol en rappel et disparaît.

Très vite, Christopher Kraft (né en 1924) le bouillonnant directeur du centre spatial, apprend que deux individus en bleus de travail ont été aperçus dans les locaux, prétendant être des laveurs de carreaux. A partir d’un bureau vacant surplombant l’angle nord-ouest du bâtiment ils ont réussi à attacher une corde à double. L’un des individus a alors ôté sa combinaison, laissant apparaître un costume de Superman et est descendu en rappel devant la fenêtre du bureau de Georges Abbey. Son complice, attendant qu’il ait regagné le sol, pour récupérer la combinaison de travail et la corde, et quitter à son tour prestement les lieux…

Le service de sécurité du centre spatial identifie rapidement les deux coupables, il s’agit de deux astronautes ; James Bagian (né en 1952) alias Superman, et Guy Gardner (né en 1948) son complice. Tous les deux font partie du neuvième (1980) et dernier groupe d’astronautes en date.

Cliff Charlesworth (1931-1991) ancien directeur de vol, récemment promu directeur adjoint du centre spatial, est furax, la cascade est dangereuse, il convainc Christopher Kraft d’ordonner à George Abbey d’ordonner à John Young (1930-2018) le chef du bureau des astronautes, de les rappeler à l’ordre par écrit. « Le Centre Spatial Johnson n’est pas un terrain de jeux privé pour astronautes ».

John Young dont le bureau se trouve dans le Bâtiment 4 S (au niveau 3) convoque les deux astronautes, leur montre leur lettre de réprimande, et la jette à la poubelle après l’avoir chiffonnée. « J’ai trouvé que ce que vous avez fait est culotté. »

James Bagian était accessoirement médecin et alpiniste émérite spécialisé dans le secours en haute montagne… Il deviendra même instructeur ! Il effectuera quand même deux missions spatiales, mais seulement après le départ de George Abbey* ; STS-29, du 13 au 18 mars 1989, et STS-40, du 5 au 14 juin 1991. Guy Gardner fera également deux vols dans l’espace ; STS-27, du 2 au 6 décembre 1988, et STS-35, du 2 au 11 décembre 1990.

* En février 1988 George Abbey est muté au Quartier Général de la NASA à Washington D.C. Depuis 1975 c’est lui qui affectait les astronautes et les accompagnait jusqu’au pas de tir… Abbey a bien choisi Guy Gardner pour STS-27, mais c’est Donald Puddy son remplaçant à la tête du FCOD, qui permettra à Bagian d’effectuer deux vols spatiaux…

Le « Building 1 » du Centre Spatial Johnson. L’architecture du bâtiment se prête admirablement bien au type d’opération effectué par James Bagian et Guy Gardner…

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