Lorsqu’un Directeur de Vol quitte ses fonctions

Lorsqu’un Directeur de Vol quitte ses fonctions, une déclaration solennelle est lue lors d’une cérémonie, stipulant que la couleur utilisée par ce dernier, ne sera plus jamais utilisée. Ce texte écrit par ses pairs, les seuls dont l’avis compte, est ensuite accroché dans la dernière salle de contrôle où il a officié.

Celle d’Eugene Kranz disait :

 « Attendu que sa direction et son inspiration ont modelé l’équipe des contrôleurs de vol, ce qui fut déterminant pour réaliser le premier rendez-vous, l’exploration de la Lune. Mais aussi pour l’étude de l’homme, la Terre, les étoiles, et l’amélioration de la technologie.

Il est décidé, au nom du personnel de la division contrôle de vol, que la couleur « Blanche » est retirée à jamais de la liste des équipes de contrôleurs de vol en activité, pour rendre hommage au « Directeur de Vol Blanc » – White Flight – Eugene F. Kranz. » (Dans les échanges verbaux entre les contrôleurs et le directeur de vol, ces derniers employaient Flight pour s’adresser à luidiminutif de Flight Director.)

 « Les contrôleurs de vol font tous partie de la fraternité qui a ouvert les portes de l’espace ! »

A partir de 1981 les couleurs (au nombre limité) choisies par les directeurs de vol  furent remplacées par des noms d’étoiles ou de constellations, des lieux géographiques, des pierres précieuses, des dieux, des personnages mythologiques etc.

La couleur choisie par les douze premiers Directeurs de Vol (Période : Mercury, Gemini, Apollo, Skylab.)

Rouge – Christopher C. Kraft (1960)

Bleu – John Hodge (1963)

Blanc – Eugene F. Kranz (1963)

Noir – Glynn S. Lunney (1963)

Vert – Clifford E. Charlesworth (1966)

Or – Gerald D. Griffin (1968)

Marron – Milton L. Windler (1968)

Orange – M. P. (Pete) Frank (1968)

Violet – Phillip C. Shaffer (1971)

Carmin – Donald R. Puddy (1971)

Argent – Neil B. Hutchinson (1971)

Bronze – Charles R. Lewis (1971)

Les Gilets de Gene Kranz

Pour sa première mission comme Directeur de vol, Eugene Kranz (1933) voulait un signe de ralliement, comme un écusson par exemple, pour donner une identité à son groupe de contrôleurs de vol, pour en faire une équipe soudée. Un soir alors qu’il en discute avec son épouse Marta, celle-ci lui propose : « Gene, la couleur de ton équipe est le blanc, pourquoi ne te ferais-je pas un gilet de costume blanc que tu porterais lorsque tu es à la console ? ». Cette idée lui était venue car son mari adorait porter des costumes trois pièces.

Kranz reste quelque peu dubitatif mais lui demande tout de même de lui en confectionner un. Il déciderait plus tard s’il le porterait…

La mission Gemini 4 est en cours, Ed White vient de terminer la première sortie spatiale américaine, c’est au tour de l’équipe blanche de prendre le relais après l’équipe rouge dirigée par Christopher Kraft. Le gilet confectionné par Marta est posé sur le dossier de sa chaise, personne ne l’a vu l’emporter dans la salle de contrôle. C’est sa première mission en tant que directeur de vol. Bon sang se dit-il, et il enfile le gilet. Il se souvient : « Je me sentais comme un matador revêtant son costume ». Le contrôleur Dutch von Ehrenfried assis à sa gauche est le premier à le remarquer, il plonge la tête dans ses bras, puis faisant rouler sa chaise s’approche de Kranz et lui dit : « Fais gaffe mec, ils vont te mettre la camisole, et c’est moi qui prendrai ta place ! ».

Retournant à sa console, Kranz le voit passer un appel par l’intercom, puis il remarque que la caméra de la salle de contrôle se positionne sur lui et fait un zoom… Aussitôt il apparait sur tous les écrans y compris ceux de la presse, resplendissant dans son gilet blanc à 5 boutons. Un par un les contrôleurs l’interpellent : « Beau gilet, Flight ! »

Le jour suivant une photo de Kranz portant son gilet est publié dans les journaux américains… La légende Eugene Kranz est née…

Marta est ravie par la tournure des événements et fière que son mari porte son gilet. Elle promet de lui en faire un nouveau pour chacune des missions qu’il dirigera. Plus tard, pour montrer sa gratitude à son équipe, lui rendre hommage, il demandera à Marta de lui en faire de plus splashy (tape à l’œil) qu’il revêtira uniquement pour célébrer la fin d’une mission, le splashdown. (Les missions américaines se terminaient alors par un amerrissage)

Après le deuxième report du lancement de Gemini 9 Marta confectionne un gilet très différent des autres pour son mari afin de lui porter chance… La troisième tentative fut la bonne, aussi lorsqu’il annonce « Mission Control is go for launch » il se lève et enfile son gilet. Un gilet qui ne ressemble en rien aux précédents, blancs unis, celui-ci est en soie avec des motifs argentés et dorés, un brocart !

William Schneider, (Gemini Project Manager) et Eugene Kranz, lors du vol Gemini 9.

 

Christopher Kraft lui lance une remarque ironique, mais le gilet fait son effet, Gemini 9 décolle sans problème…

La dernière création de Marta portée par Gene Kranz dans le cadre de ses fonctions de directeur de vol en chef, son gilet préféré, est réalisé en fils a effet métallisé, aux couleurs du drapeau américain, qui sont également les couleurs utilisées par les trois premiers directeurs de vol*. C’était pour l’amerrissage de la mission Apollo 17 !

La « splashy splashdown vest » d’Eugene Kranz lors de sa dernière mission comme directeur de vol : Apollo XVII.

En 2005, c’est la consécration suprême, le Musée National de l’Air et de l’Espace de Washington D.C. demande à Kranz de bien vouloir lui donner un gilet, mais pas n’importe lequel, celui qu’il portait lors de la mission Apollo 13… Ainsi que le pin’s de la mission ! On se souvient que l’accident d’Apollo XIII s’est produit alors que l’équipe blanche de Kranz était en service, sur le point d’être relevée par l’équipe noire de Glynn Lunney.

Le gilet porté par Gene Kranz lors de la mission Apollo XIII exposé au « National Air and Space Museum » qui possède la plus grande collection d’objets concernant l’aviation et la conquête de l’espace du monde.

 

* Christopher Kraft = rouge , John Hodge = bleu.

Le dernier drapeau américain sur la Lune

Le drapeau américain planté sur la Lune lors de la mission Apollo 17 était plus grand que les cinq drapeaux précédents ; 1,00 x 1,80 mètres au lieu de 0,90 x 1,50 m.

Une autre particularité, ce drapeau a fait le voyage sur la Lune avec Apollo 11 puis fut accroché dans la Salle de Contrôle de Mission n°2 (MOCR qui se prononce « moh-ker » : Mission Operation Control Room). C’est Harrison Schmitt qui a eu l’idée de l’emporter pour le laisser sur la Lune !

118:21:24 (Temps écoulé depuis le décollage h:min:s) : Début du déploiement du drapeau dans la vallée de Taurus-Littrow, qui dure environ une minute et quarante secondes.

118:23:53 Cernan: « …this has got to be one of the most proud moments of my life. I guarantee you. »  « Ce doit être l’un des plus grands moments de fierté de ma vie. Je vous le garantis. »

118:24:06 Schmitt: « Houston, je ne sais pas combien de personnes sont au courant, mais ce drapeau était accroché au MOCR depuis Apollo 11. Et c’est avec une extrême fierté que nous le déployons sur la Lune, afin qu’il y reste aussi longtemps que possible, en l’honneur de toutes les personnes qui ont travaillé si dur pour nous permettre d’être ici, ainsi que tous les autres équipages, et de faire que ce pays, les Etats-Unis, et l’humanité, soient un peu différents de ce qu’ils furent.

Eugene Cernan et Harrison Schmitt ont emporté sur la Lune un drapeau identique, afin de remplacer celui de la salle de contrôle ! Ils le remettront au Directeur de Vol Eugene Kranz, à l’occasion d’une petite cérémonie, qui l’acceptera au nom de tous les contrôleurs de vol.

Eugene Cernan (12 décembre 1972)

Harrison Schmitt  (12 décembre 1972)

Geno et Geno

Le légendaire Directeur de Vol, Eugene Kranz, et le dernier Homme sur la Lune, Eugene Cernan sont de très très bons amis… Ils s’appellent mutuellement « Geno » !

A titre privé ils sont tous les deux membres de l’Eglise Catholique Romaine et faisaient partie de la même paroisse lorsqu’ils étaient en activité.

Par une belle coïncidence, il se trouve que « Gene » Kranz a servi pour la première fois comme Directeur de Vol en chef (Lead Flight Director) lors de la première mission spatiale de Cernan, Gemini 9A, et qu’il a exercé pour la dernière fois la responsabilité de Directeur de Vol, à l’occasion de la dernière mission spatiale de Cernan, Apollo XVII !