Hugh Dryden : ses déclarations lui coûtent le poste d’administrateur de la NASA

Lorsque le N.A.C.A. (National Advisory Committee for Aeronautics –  Comité consultatif national pour l’aéronautique), une agence fédérale comptant quelque 7 500 employés disséminés dans plusieurs centres à travers le pays, qui existe depuis le 3 mars 1915 doit constituer le noyau d’une nouvelle agence créée le 29 juillet 1958 qui sera principalement responsable de l’exploration civile de l’espace*, la N.A.S.A. (National Aeronautics and Space Administration), c’est le directeur du N.A.C.A. depuis 1947, Hugh Latimer Dryden (1898-1965) qui est un temps pressenti pour la diriger.  Du moins jusqu’à ce qu’il déclare devant la Commission restreinte de la chambre des représentants pour l’astronautique et l’exploration de l’espace (House Select Committee on Astronautics and Space Exploration), donnant son avis sur la proposition de Wernher von Braun, jamais à court d’idées, qui consistait à envoyer un Homme dans l’espace avant la fin de l’année 1959 lors d’un vol suborbital qui aurait atteint 240 km d’apogée (Project Adam ou Man Very High) pour un coût estimé à 12 millions de dollars (105 millions en dollars 2019) : « Envoyer un Homme dans l’espace (via une trajectoire suborbitale) a sensiblement le même intérêt technique que les cascades effectuées dans les cirques consistant à propulser une jeune femme en l’air avec un canon. » Au grand désarroi de ceux qui voulaient rapidement vaincre les soviétiques dans l’espace, il déclara également : « nos futurs programmes spatiaux n’ont pas l’envergure qui nous permettrons de battre les soviétiques immédiatement ou à court terme. »

Finalement après le refus du général James « Jimmy » Doolitle (1896-1993) de l’US Air Force, qui avait fait partie du comité de direction du NACA, le président Eisenhower nomme Thomas Keith Glennan (1905-1995) comme premier administrateur de la NASA, ce dernier accepte à la condition que Dryden soit son adjoint.

Lorsqu’en 1961 l’administration Kennedy recherche le successeur de Glennan à la tête de la NASA, James Webb (1906-1992) qui est la dix-huitième personne pressentie pour le poste (dix-sept ont refusé), accepte, non sans réticences. Webb consent, mais lui aussi à la condition que Dryden reste administrateur adjoint !

L’intégrité et le franc-parler de Hugh Dryden étaient incompatibles avec une fonction principalement politique… Mais quel scientifique, quel ingénieur, quel organisateur !

Il est ironique de constater qu’au final, le programme Mercury, validé notamment par Dryden, intégrera deux vols spatiaux habités suborbitaux (quatre étaient prévus à l’origine), le premier sera effectué le 5 mai 1961, 23 jours après le vol orbital de Youri Gagarine. Si l’on avait suivi von Braun, les américains auraient pu lancer un Homme dans l’espace quelque 16 mois avant les soviétiques… Mais dès lors toute l’histoire de la conquête spatiale eut pris un autre tour, bien différent…  

*. Dès 1954 le N.A.C.A. consacre 10% de son budget annuel à la recherche spatiale. Deux ans plus tard c’est 25% des activités de recherche qui sont dévolus à l’espace. . Six mois avant la création de la NASA ce sont 50% des ressources du N.A.C.A. qui sont consacrées au vol au-delà de l’atmosphère !
[Budgets annuels – 1954 : 62,4 millions (590 millions en dollars 2019) ;1955 : 55,9 millions (530 millions en dollars 2019) ; 1956 : 72,7 millions (679 millions en dollars 2019); 1957 : 76,7 millions (693 millions en dollars 2019) ; 1958 : 117,3 millions (1,031 milliards en dollars 2019)]

Depuis sa création en 1958, la NASA consacre en moyenne 6,26% de son budget à l’aéronautique (Recherche et développement + infrastructures). Le budget global moyen annuel de la NASA étant de 18,7 milliards de dollars (en monnaie constante).