L’hommage de Wernher von Braun à Rudolf Nebel

Le 10 août 1969, 17 jours après le retour sur Terre des astronautes d’Apollo 11, Wernher von Braun envoie un courrier à Rudolf Nebel (21 mars 1894 – 18 septembre 1978), alors âgé de 75 ans, l’ancien directeur de la « Raketenflugplatz Berlin », le premier centre de lancement de fusées du monde, fondé le 27 septembre 1930 et qui a fermé ses portes le 30 septembre 1933, huit mois après l’arrivée au pouvoir d’Adolf Hitler.

Lettre-de-WVB-a-Nebel

Ma traduction :

Cher Rudolf,

Après le retour sur Terre de notre équipage d’Apollo 11, et alors que nous avons déjà reçu les premiers résultats et évaluations intéressantes de leur excursion sur la Lune, je suis impatient d’adresser mes plus sincères remerciements à tous ceux qui ont contribué à la réalisation de ce grand exploit.

Ce faisant, je me souviens particulièrement de tes contributions décisives au développement des fusées à ergols liquides, qui ont permis de créer les bases sur lesquelles reposent les succès actuels des voyages spatiaux.

Je tiens à te remercier sincèrement pour ton travail de pionnier, de la part de nous tous, qui avons eu le privilège de développer la fusée Saturn V, sur les épaules de laquelle les premiers humains ont pu être envoyés sur la Lune.

Bien amicalement,

Wernher

P.S.  Je suis heureux que tu aies pu assister au lancement d’Apollo 11.

Rudolf Nebel en conversation avec Wernher von Braun. Juste derrière, Hermann Oberth. Photo prise le 6 septembre 1959 à Francfort en Allemagne, lors du 50e anniversaire du Salon International de l’Aviation.

Wernher von Braun et Arthur Valentine Cleaver

Arthur Valentine « Val » Cleaver. Circa 1955. Crédit Photo : British Interplanetary Society.

Lors de l’un des très nombreux échanges épistolaires entre Wernher von Braun et Arthur Valentine « Val » Cleaver de la British Interplanetary Society, ce dernier lui envoie une copie de son article pour le magazine Spaceflight, intitulé “Russian Rocketry at Paris Air Show”, consacré au pavillon spatial soviétique du Salon du Bourget de 1967, pour lui demander ce qu’il en pense. Officiellement le 27e Salon International de l’Aéronautique et de l’Espace, qui s’est tenu du 26 mai au 4 juin 1967.

Les soviétiques avaient notamment exposé une maquette grandeur nature de leur lanceur Vostok.

Maquette grandeur nature du lanceur Vostok au Salon du Bourget 1967. Crédit photo : Patrick Roger-Ravily (1945-2009).

Cleaver ne manque pas de féliciter son ami pour le premier vol de la Saturn V (9 novembre 1967) qu’il qualifie de « Jolly Good Show » ainsi que le 25e anniversaire « d’une date clef dans le chemin vers l’espace », le premier vol d’une fusée A4 (3 octobre 1942).

Les remarques amicales mais très pointues de von Braun vont tenir sur pas moins que 11 pages.

C’est ainsi par exemple que dans son article, Cleaver mentionne la poussée au décollage de la fusée Vostok.

Le commentaire de von Braun : « As-tu tenu compte des effets de la température ambiante en Union Soviétique au moment du lancement, sur la poussée au décollage ? Un différentiel de 40°F (NdT : 4,4 °C) réduit la poussée au décollage de la Saturn I américaine de plus de 50 000 lb. » (NdT : 22,6 tonnes. Les 8 moteurs H1 de la Saturn I avaient une poussée combinée au décollage de 680 tonnes. Un différentiel de 3,3 %).

La réponse très franche de Val Cleaver : « Je n’avais pas pris en considération les effets de la température au moment du lancement, sur la poussée au décollage, mais c’est une remarque intéressante. »

En 1932 Wernher von Braun publie deux articles sur les fusées

En 1932, Wernher von Braun, âgé de 20 ans, publie deux articles très similaires sur les fusées à ergols liquides. Le premier s’intitule « Le secret du vol des fusées » (Das Geheimnis des Raketenfluges) et parait le 26 février 1932 dans le Hamburger Technische Rundschau un supplément hebdomadaire du quotidien Hamburger Fremdenblatt, l’un des journaux les plus lu de la ville hanséatique de Hambourg à cette époque. Le second, « Le secret de la fusée à ergols liquide » (Das Geheimnis der Flüssigkeitsrakete) parait trois mois plus tard, le 4 juin 1932 dans le magazine hebdomadaire illustré Die Umschau, qui traite des progrès de la science et de la technologie.

Ces articles s’adressent au tout venant et expliquent en des termes très simples le fonctionnement, et les applications potentielles des fusées, scientifiques (météorologie) et commerciales (acheminement du courrier postal). Bien évidemment, son application en tant qu’arme, pouvant emporter une charge explosive, n’est pas évoquée. Le vol spatial habité n’est qu’effleuré, pour garder leur « sérieux » aux articles.

Il ne s’agit nullement d’articles scientifiques à proprement parler.

En cette même année 1932, Rudolf Nebel (21 mars 1894 – 18 septembre 1978)  publie un opuscule de 48 pages comportant 50 illustrations, intitulé « Raketenflug » (vol de fusée), qui expose beaucoup plus en détail le développement et l’application des fusées.

Certains affirment que von Braun aurait plagié Nebel, ce qui est chronologiquement impossible. Ces diffamateurs ont-ils seulement lu l’opuscule de Nebel ? Il semble que non, puisque ce dernier rapporte à la page 32, une tentative de lancement en date du 6 octobre 1932, la publication de son ouvrage est donc postérieure, de plusieurs mois, à ceux des articles de von Braun !

– Le secret du vol des fusées (26 février 1932 – Hamburger Technische Rundschau

Ma traduction libre de l’article suivie par l’original en allemand.

Le-secret-du-vol-des-fusees-VF-VO-web

– Le secret de la fusée à ergols liquides (4 juin 1932 – Die Umschau)

Ma traduction libre de l’article suivie de l’original :

Die-Umschau-Binder-web