Pourquoi seuls les américains ont envoyé des sondes vers les planètes lointaines ?

Toutes les missions d’exploration vers les planètes lointaines, à partir de Jupiter, sont le seul fait des américains, Pioneer 10 et 11, Voyager 1 et 2, (Ulysses), Galileo, Cassini, New Horizons… car seuls les Etats-Unis ont développé des sources d’énergie électrique nucléaires miniaturisées suffisamment puissantes; si loin du soleil les panneaux solaires sont inefficaces.

Les soviétiques ont développé de petites sources d’énergie nucléaires mais la puissance électrique qu’elles produisent n’est que de l’ordre du dixième de Watt, alors que les Radioisotope Thermoelectric Generators (RTG) américains produisent de 100 à 300 W. Ce sont d’ailleurs trois de ces RTG qui alimentent depuis 14 ans la sonde Cassini. La sonde européenne Ulysses n’aurait pu voir le jour sans la présence à bord d’un RTG américain, une technologie que l’Europe n’a toujours pas développée.