Wernher von Braun élu « Patron de l’année »

Le samedi 15 avril 1961, 3 jours après le vol de Youri Gagarine, à Middletown, Ohio, Wernher von Braun est élu « Patron de l’année » (Boss of the Year) par l’association nationale des secrétaires (National Secretaries Association – désormais la International Association of Administrative Professionals) fondée à Topeka au Kansas en 1942. Le siège social de l’association est sis à Kansas City dans le Missouri.

En 1952 l’association instaure la semaine des secrétaires, la dernière semaine du mois d’avril, puis la journée de la secrétaire, le mercredi de cette même semaine.

La présidente de l’association, Evelyn G. Day, lui a remis le trophée le mardi 25 avril 1961 au Rotary Club de la ville de Decatur, qui se trouve à une quarantaine de kilomètres au sud-ouest de Huntsville, en présence du maire Murray Dodd qui lui décernera la distinction de citoyen d’honneur de la ville.

Murray Dodd, Wernher von Braun, Bonnie Holmes.

Von Braun a été nominé par sa secrétaire Bonnie Holmes (8 octobre 1930 – 5 décembre 2014), qui est restée son assistante personnelle pendant 18 ans. Il lui a avait proposé de l’accompagner à Washington lorsqu’il a été nommé Administrateur associé adjoint en charge de la planification en 1970, mais comme toute sa famille résidait en Alabama, elle déclina l’offre.

Elle acceptera toutefois volontiers de passer plusieurs jours à Washington pour aider son ancien patron, et c’est elle qui fit passer les entretiens d’embauche pour recruter sa nouvelle secrétaire. Elle choisit la meilleure, Julia « Julie » Kertes.

Bonnie Holmes fut embauchée le jeudi 8 mai 1952, le jour de naissance de Margrit, la deuxième fille de von Braun, et travailla avec lui jusqu’en mars 1970.  

Lorsque von Braun et son épouse voyageaient à l’étranger, ils utilisèrent quelquefois l’identité de sa secrétaire et son mari, Emern Holmes, pour plus de confidentialité et de sécurité.

Lorsque von Braun présentait son assistante à de nouveaux visiteurs, célèbres ou non, il disait invariablement : « La dame pour laquelle je travaille, mon vrai patron. »  

« He had a very good personality. He was always very friendly. He never had to fuss at me. We were very busy and some of the work was quite challenging for me. But he was a good boss, a really good boss, the best boss I ever had. He was one of a kind. »

Bonnie Holmes

Le président en orbite pour le bicentenaire

Wernher von Braun, alors directeur du centre spatial Marshal, émet l’idée, le mardi 5 août 1969, devant le Comité sénatorial permanent de l’aéronautique et des sciences spatiales (Senate Aeronautical and Space Sciences Committee), d’envoyer le président des Etats-Unis en orbite autour de la Terre en 1976.

Ce jour là, von Braun exposait devant la commission présidée par le sénateur démocrate du Nouveau-Mexique, Clinton Anderson (23 octobre 1895 – 11 novembre 1975), les détails techniques d’une mission habitée sur la surface de Mars. Le thème de la session, « les futurs programmes de la NASA » (Ninety-First Congress – First Session). Sur le calendrier des diverses étapes de son programme martien, prévu pour le début des années 80, il avait surligné l’année 1976.

Cela constituerait un acte spectaculaire, pour célébrer le 200e anniversaire de l’indépendance de la nation.

« Si l’on souhaite faire quelque chose de spectaculaire en 1976, pour commémorer cet événement, on pourrait envoyer le président des Etats-Unis sur une station spatiale, en utilisant l’engin spatial récupérable.»

Ironie du sort : si l’idée de von Braun avait été un tant soit peu réalisable, c’est le seul président non élu de l’histoire des Etats-Unis, Gérald Ford (14 juillet 1913 – 26 décembre 2006), qui serait allé dans l’espace, à l’âge de 63 ans !

Entre la mission Apollo Soyouz qui s’est terminée le 24 juillet 1975, et le premier vol de la navette spatiale, le 12 avril 1981, aucun américain ne s’est rendu dans l’espace. Entre ces dates, il s’est écoulé 2 089 jours soit 5 ans, 8 mois et 19 jours.

La naissance d’un bébé sur la Lune avant l’an 2000

Alors que Wernher von Braun est administrateur associé en charge de la planification à la NASA, il prévoit la colonisation et la naissance d’un bébé sur la Lune dans les 29 prochaines années.

C’est à l’occasion d’une interview télévisée enregistrée le 6 janvier 1972, diffusée sur la chaine d’information WMAL-TV de Washington D.C. le lendemain, qu’il déclare :

« Je suis convaincu qu’avant la fin de l’année 2000, le premier bébé sera né sur la Lune. »