Accident urinaire

Lorsque le 23 mars 1965 à cinq heures du matin les astronautes Virgil Grissom et John Young sont réveillés, ils doivent se soumettre à un petit examen médical avant de prendre leur petit déjeuner d’avant vol, composé d’un steak et d’œufs, selon une tradition qui remonte au programme Mercury.

Lors de cet examen médical ils doivent fournir un échantillon d’urine à leur infirmière préférée, Dolores « Dee » O’Hara. Cette fois, John Young fait particulièrement attention a bien fermer le bouchon du flacon, car quelques jours auparavant, lors d’un entrainement, il avait mis son échantillon du matin dans sa malette pleine de documents relatifs à la mission… Quelle ne fut pas sa surprise de découvrir en ouvrant son porte-document que ses papiers étaient trempés…

A la vue de sa mine déconfite Dee O’Hara avait immédiatement compris ce qu’il s’était passé et avait éclaté de rire !

Premier du groupe 2 dans l’espace

A la mi-1963 Deke Slayton annonce qu’ Alan Shepard et Thomas Stafford effectueront le premier vol habité du programme Gemini, avec Virgil Grissom et Frank Borman comme doublures.

Cette affectation fut rapidement bouleversée en raison des ennuis de santé de Shepard victime de la maladie de Ménière, une affection de l’oreille interne qui provoque notamment des crises de vertige giratoire, des acouphènes, et une hypoacousie. Shepard Interdit de vol, c’est  tout naturellement l’équipage suppléant qui est désigné pour cette mission Gemini III.

Peu après, Grissom appelle Borman pour lui demander de passer chez lui pour discuter. Borman accepte volontiers, l’entretien dure environ 1 heure.  Il ne saura jamais pourquoi, mais quelques temps plus tard on lui annonce qu’en définitive il ne volera pas sur Gemini III mais est nommé  commandant  de réserve sur Gemini IV.  Grissom a préféré John Young , avec lequel il a sympathisé au cours d’un stage de survie dans la jungle du Panama. Ils étaient en binômes !

Le 13 avril 1964 cette affectation est rendue publique par Robert Gilruth. Les doublures de Grissom et Young  seront Walter Schirra et Thomas Stafford .

Voilà par quel concours de circonstances John Young fut le premier astronaute du groupe 2 à aller dans l’espace…

John Young, besoin et nécessité

Sélectionné parmi les neuf astronautes du mythique groupe 2 le 17 septembre 1962, John Watts Young après avoir terminé l’entrainement de base, fut affecté à un domaine de compétences techniques pour aider au développement du vaisseau spatial Gemini.  Bien que son premier choix fût   « Guidage, Navigation et Contrôle »  il fut affecté à la partie « Systèmes Environnementaux et de Survie ». Dans le cadre de ses responsabilités il participa notamment à l’élaboration du système collecteur d’urine et du sac de confinement des matières fécales.

Il a fait un essai du “sac” en zéro-g lors d’un vol parabolique à bord d’un KC-135 et bien évidemment en conditions réelles lors du vol Gemini III. Le test s’est déroulé très exactement pendant le laps de temps qu’il a fallu au vaisseau spatial pour survoler le Cameroun jusqu’à l’île de Canton, soit environ 12 minutes. Tout a bien fonctionné mais ce fut… salissant. Heureusement le bactéricide contenu dans le sac et le charbon du système de filtration de la cabine a rapidement absorbé l’odeur.

Selon ses propres mots : « L’expérience n’a pas été des plus plaisantes, mais valider le fonctionnement de ce système fut absolument nécessaire avant d’envisager les vols de longue durée. »

Les repas sans résidus adoptés par les diététiciens de la NASA permettaient de ne pas aller à la selle pendant trois jours maximum,  mais pas plus, au-delà il fallait bien trouver une solution !

« Etre astronaute apporte son lot d’épreuves et oblige à faire quelques sacrifices, mais nous étions prêts, voire enclins, à payer le prix ! »

Le choc

 

Juste avant l’amerrissage Gus Grissom et John Young eurent une petite frayeur. Pour bien comprendre ce qu’il s’est passé il faut regarder le schéma de la séquence de déploiement des parachutes ci-contre.

 

 

Après l’ouverture complète du parachute principal, Gemini 3 est suspendu verticalement par son nez (5). A un moment Grissom doit actionner  l’interrupteur « Ldg att » (landing attitude), qui permet au vaisseau spatial d’être suspendu en deux points (6) et (7) afin qu’il soit orienté à 35 degrés par rapport à la surface de l’océan. Lorsque Grissom a appuyé sur l’interrupteur, Gemini 3 est littéralement “tombé” sur place, envoyant les deux astronautes dans leur écoutille respective. Ce passage en position d’amerrissage a été si brusque que la visière du casque de Gus Grissom a été brisée et celle de Young rayée. En comparaison, le choc du à l’impact avec l’océan, quelques minutes plus tard, a été doux.

Ils n’avaient pas suffisamment serré leur harnais de sécurité.

 

 

 

 

Le casque de Gus Grissom

Le casque de Gus Grissom. On aperçoit bien le trou dans la visière.

Tu prendras bien un p’tit sandwich ?

Alors que les astronautes Virgil Grissom et John Young s’apprêtent à prendre leur première collation, en fait ils doivent tester la toute nouvelle “boustifaille spatiale” déshydratée, Young sort un paquet de sa poche et le donne à son commandant en demandant : « Un petit sandwich ? »
Grissom avale deux bouchées et répond : “Tu vas avoir un gros problème John … il n’y a pas de moutarde”.
Bien que le très aromatique sandwich au “corned beef” ait été conservé au réfrigérateur afin de lui garder sa consistance, Grissom vit des miettes flotter près de lui… Il s’empressa de le remballer et de le ranger dans une poche de sa combinaison.
Young avait pu introduire ce sandwich dans le vaisseau spatial avec la complicité de l’astronaute Wally Schirra qui l’avait acheté dans une épicerie fine de Cocoa Beach, le “Wolfie’s”. Il connaissait bien le directeur de l’établissement, Paul Ransom.

Après le vol, un technicien particulièrement zélé remarqua des miettes et s’empressa de rédiger un rapport qui remonta jusqu’au… Congrès. Certains politicards trop contents de pouvoir se faire un peu de pub exigèrent des comptes : “Comment la NASA peut-elle permettre que des astronautes enfreignent les règles les plus élémentaires de sécurité à bord d’un vaisseau spatial américain ?”

James Webb était furieux. Young fut ainsi le premier astronaute à être publiquement réprimandé. Des miettes de pain auraient pu provoquer une catastrophe (comme être inhalées par les astronautes, endommager le système de ventilation, se loger sous les interrupteurs du panneau de contrôle…) Fort heureusement cette “réprimande” n’affectera  pas sa carrière !
Young gardera longtemps sur son bureau les restes du sandwich dans un sachet sous vide, posé sur sa lettre de réprimande !

 
Il n’a pas fallu très longtemps pour que le Wolfie’s donne un nom à son sandwich au “corned beef” : le Gus Grissom !